A koronavírus fertőzést a Coronaviridae család Orthocoronaviridae alcsaládba tartozó burkos RNS vírus okozza. Nevét a lipidburokba ágyazott koronaszerűen kitüremkedő fehérjetüskék (a vírus ezekkel kapcsolódik a gazdasejthez) morfológiájáról kapta. A koronavírusok többnyire madarakban és emlősökben okoznak fertőzéseket, de egyes fajok az embert is megbetegíthetik (zoonózisok). A humán koronavírusok közül hét faj ismert, melyek közül négy enyhe tüneteket-, míg a maradék három súlyos, akár halálos kimenetelű megbetegedéseket is okozhat.